Ortica: Botanica e Tassonomia

L'ortica dioica cresce fino a 1-2m di altezza nel periodo estivo e muore in quello invernale.

Si diffonde per rizomi e stoloni, che come le radici sono di colore giallo brillante.

Le foglie invece, paiono color verde, di consistenza morbida, lunghe da 3 a 15cm di lunghezza e disposte in maniera opposta sul fusto; anche quest'ultimo è verde, di forma eretta e filiforme. Le foglie dell'ortica comune hanno un margine seghettato ed una punta sottile più lunga rispetto ai denti laterali adiacenti.

L'ortica pungente produce piccoli e numerosi fiori verdastri o brunastri organizzati in infiorescenze ascellari ben compatte.

Le foglie e gli steli sono provvisti di peluria, con peli non urticanti e, nella maggior parte sottospecie, altri urticanti (tricomi). Questi si staccano al contatto fisico e fungono da aghi che iniettano varie sostanze chimiche come: acetilcolina, istamina, serotonina, moroidina, leucotrieni e, eventualmente, acido formico. La miscela causa una sensazione di dolore o di parestesia, da cui la Specie trae i suoi nomi comuni: ortica pungente, ortica bruciante, erbaccia bruciante e nocciolo bruciante (tutti tradotti dalla lingua inglese: burn nettle, burn weed and burn hazel).

La tassonomia delle Specie appartenenti al Genere Urtica è piuttosto confusa e le fonti più datate utilizzano una moltitudine di nomi differenti. Tuttavia, oggi si riconoscono almeno sei sottospecie ben distinte di U. dioica, alcune delle quali precedentemente classificate come Specie a se stanti:

  • U. dioica subsp. dioica (ortica europea). Europa, Asia, Africa settentrionale. Ha peli urticanti

  • U. dioica subsp. galeopsifolia (ortica senza pungiglione). Europa. Non ha peli urticanti

  • U. dioica subsp. afghanica. Sud e dell'Asia centrale. A volte ha peli urticanti, a volte no

  • U. dioica subsp. gansuensis. Asia Orientale (Cina). Ha peli urticanti

  • U. dioica subsp. gracilis (Ait.) Selander (ortica americana). Nord America. Ha peli urticanti

  • U. dioica subsp. holosericea (Nutt.) Thorne (ortica canuta). Nord America. Ha peli urticanti.

Nomi di altre Specie, oggi considerate delle Sottospecie, sono: U. breweri, U. californica, U. cardiophylla, U. lyalli, U. maggiore, U. procera, U. serra, U . strigosissima, U. trachycarpa e viridis U.

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